Operação Cruzado

Operation Crusader

Operation Crusader (18 de novembro - 30 de dezembro de 1941) foi uma operação militar da Campanha do Deserto Ocidental durante a Segunda Guerra Mundial pelo Oitavo Exército Britânico (com contingentes da Commonwealth, indianos e aliados) contra as forças do Eixo (alemãs e italianas) no norte da África comandado pelo Generalleutnant Erwin Rommel . A operação pretendia contornar as defesas do Eixo na fronteira egípcio-líbia, derrotar as forças blindadas do Eixo e aliviar o cerco de Tobruk em 1941 .

Operação Cruzado
Parte da Campanha do Deserto Ocidental no teatro do Mediterrâneo e Oriente Médio da Segunda Guerra Mundial
Crusadertankandgermantank.jpg
Um tanque Mark I Crusader passa por um Panzer IV alemão em chamas
Encontro 18 de novembro - 30 de dezembro de 1941 (1941-11-18 – 1941-12-30)
Localização
Egito e Líbia
30°N 24°E / 30°N 24°E / 30; 24 Coordenadas: 30°N 24°E  / 30°N 24°E / 30; 24
Resultado Vitória aliada
Beligerantes
Comandantes e líderes
Força
  • 118.000 homens [2]
  • 738 tanques [a]
  • 724 aeronaves (616 em serviço) [b]
  • 119.000 homens [c]
  • 390–414 tanques [d]
  • 536 aeronaves (342 em serviço) [e]
Vítimas e perdas
17.700 baixas [f] 38.300 baixas [g]

Em 18 de novembro de 1941, o Oitavo Exército lançou um ataque surpresa. De 18 a 22 de novembro, a dispersão de unidades blindadas britânicas os levou a sofrer 530 perdas de tanques e infligiu perdas de cerca de 100 tanques ao Eixo. Em 23 de novembro, a 5ª Brigada Sul-Africana foi destruída em Sidi Rezegh ( árabe : سيدي رزق , romanizadoSayyidī Rizq Pronúncia árabe:  [sjdiː rizq] ( ouvir ) ), mas infligiu muitas baixas de tanques alemães. Em 24 de novembro, Rommel ordenou o "dash to the wire" e causou caos nos escalões traseiros britânicos, mas permitiu que as forças blindadas britânicas se recuperassem. Em 27 de novembro, os neozelandeses chegaram à guarnição de Tobruk e aliviaram o cerco.

A batalha continuou em dezembro, quando a escassez de suprimentos forçou Rommel a estreitar sua frente e a encurtar suas linhas de comunicação. Em 7 de dezembro de 1941, Rommel retirou as forças do Eixo para a posição de Gazala e em 15 de dezembro ordenou a retirada para El Agheila . A 2ª Divisão Sul-Africana capturou Bardia em 2 de janeiro de 1942, Sollum em 12 de janeiro e a posição fortificada de Halfaya em 17 de janeiro, levando cerca de 13.800 prisioneiros. [2] Em 21 de janeiro de 1942, Rommel lançou um contra-ataque surpresa e levou o Oitavo Exército de volta a Gazala, onde ambos os lados se reagruparam. A Batalha de Gazala começou no final de maio de 1942.

Fundo

Oitavo Exército

Mapa mostrando a área e os eventos da Operação Crusader

Após o dispendioso fracasso da Operação Battleaxe , o general Archibald Wavell foi removido do cargo de comandante em chefe do Comando do Oriente Médio e substituído pelo general Claude Auchinleck . A Força do Deserto Ocidental foi reorganizada e renomeada para Oitavo Exército , sob o comando do tenente-general Alan Cunningham , que foi substituído pelo tenente-general Neil Ritchie . O Oitavo Exército tinha XXX Corpo , sob o tenente-general Willoughby Norrie , e XIII Corpo , sob o tenente-general Reade Godwin-Austen .

O XXX Corps era composto pela 7ª Divisão Blindada (comandada pelo Major-General William Gott ), a 1ª Divisão de Infantaria sul-africana com duas brigadas da Força de Defesa do Sudão , recém-chegada da Campanha da África Oriental e comandada pelo Major-General George Brink e a 22ª Brigada de Guardas independente . O XIII Corpo compreendia a 4ª Divisão de Infantaria Indiana (comandada pelo Major-General Frank Messervy ), a recém-chegada 2ª Divisão da Nova Zelândia (comandada pelo Major-General Bernard Freyberg ) e a 1ª Brigada de Tanques do Exército ..

Diagrama mostrando o relevo de Tobruk, 1941

O Oitavo Exército também incluiu a guarnição de Tobruk com a 32ª Brigada de Tanques do Exército e a 9ª Divisão australiana , que no final de 1941 estava em processo de ser substituída pela 70ª Divisão de Infantaria britânica e pela Brigada dos Cárpatos polonesa (comandada pelo major-general Stanisław Kopanski ). O major-general australiano Leslie Morshead foi sucedido como comandante aliado em Tobruk pelo major-general britânico Ronald Scobie . No entanto, em novembro, a 20ª Brigada Australiana permaneceu em Tobruk, sob o comando do Brigadeiro John Murray .

Na reserva, o Oitavo Exército tinha a 2ª Divisão de Infantaria Sul-Africana , para um total equivalente a cerca de sete divisões com 770 tanques (incluindo muitos dos novos tanques Crusader Cruiser , após os quais a operação foi batizada, bem como o novo M3 Stuart light americano. tanques). O apoio aéreo foi fornecido por até 724 aviões de combate das forças aéreas da Commonwealth no Oriente Médio e Malta, com apoio direto sob o comando do Air Headquarters Western Desert . [h]

Panzergruppe África

Generais Gastone Gambara e Rommel no outono de 1941

O Panzergruppe Afrika (GeneralErwin Rommel) compreendia o Deutsches Afrika Korps (Tenente-GeneralLudwig Cruwell) compreendendo a15ª Divisão Panzer,21ª Divisão Panzer(total de 260tanques), a Divisão zbV Afrika , uma formação composta, renomeada para 90ª Divisão Ligeira da África no final de novembro e a55ª Divisão de Infantaria italiana "Savona". [eu]

O Alto Comando Italiano (General Ettore Bastico ) dispôs do XX Corpo do Exército (Tenente-General Gastone Gambara ) e do XXI Corpo . O XX Corpo de Exército tinha a 132ª Divisão Blindada "Ariete" com 146 tanques médios M13/40 e a 101ª Divisão Motorizada "Trieste" . XXI Corpo (Tenente-General Enea Navarini ) tinha a 17ª Divisão de Infantaria "Pavia" , 102ª Divisão Motorizada "Trento" , 27ª Divisão de Infantaria "Brescia" e 25ª Divisão de Infantaria "Bologna" . [j]

As forças do Eixo construíram uma linha defensiva de pontos fortes ao longo da escarpa que ia de perto do mar em Bardia e Sollum e mais adiante ao longo da fronteira até o Forte Capuzzo. Elementos da 21ª Divisão Panzer e Savona tripulavam essas defesas, enquanto Rommel mantinha o resto de suas forças agrupadas perto ou ao redor do perímetro de Tobruk, onde um ataque em 14 de novembro foi adiado para 24 de novembro devido a dificuldades de abastecimento. [6] O apoio aéreo do Eixo consistia em cerca de 120 aviões alemães e 200 italianos, mas estes poderiam ser reforçados rapidamente pela transferência de unidades da Grécia e da Itália.

Preparações

Fornecimento do eixo

Comboio italiano a caminho da Líbia italiana, 1941

Uma divisão motorizada alemã precisava de 360 ​​toneladas (350 toneladas longas) por dia, e mover os suprimentos 480 quilômetros (300 milhas) levou 1.170 caminhões de 2,0 toneladas (2 toneladas longas). Com sete divisões do Eixo, além de unidades aéreas e navais, eram necessárias 71.000 toneladas (70.000 toneladas longas) de suprimentos por mês. Os franceses de Vichy concordaram com o uso de Bizerta, mas nenhum suprimento chegou ao porto até o final de 1942. De fevereiro a maio de 1941, foi entregue um excedente de 46.000 toneladas (45.000 toneladas longas). Os ataques de Malta tiveram algum efeito, mas em maio, o pior mês para perdas de navios, 91% dos suprimentos chegaram. A falta de transporte na Líbia deixou suprimentos alemães em Trípoli, e os italianos tinham apenas 7.000 caminhões para transportar suprimentos para 225.000 homens.Uma quantidade recorde de suprimentos chegou em junho, mas na frente a escassez piorou. [7]

Houve menos ataques do Eixo em Malta a partir de junho, e os britânicos aumentaram a proporção de navios afundados de 19% em julho para 25% em setembro, quando Benghazi foi bombardeado e os navios desviados para Trípoli, o fornecimento aéreo em outubro fez pouca diferença.

As entregas foram em média de 73.155 t (72.000 toneladas longas) por mês de julho a outubro, mas o consumo de 30-50% das entregas de combustível por transporte rodoviário e uma taxa de inoperância de caminhão de 35% reduziram as entregas na frente. Em novembro, durante a Operação Crusader, um comboio de cinco navios foi afundado e ataques aéreos a comboios rodoviários impediram viagens à luz do dia.

A falta de entregas e a ofensiva do Oitavo Exército forçaram uma retirada para El Agheila a partir de 4 de dezembro, lotando a Via Balbia , onde emboscadas britânicas destruíram cerca de metade do transporte restante do Eixo. [8]

Os comboios para Trípoli foram retomados e as perdas de navios aumentaram, mas em 16 de dezembro, a situação do abastecimento diminuiu, exceto pela escassez de combustível. Em dezembro, a Luftwaffe foi restrita a uma surtida por dia. Os franceses de Vichy venderam 3.700 toneladas (3.600 toneladas longas) de combustível, submarinos foram encomendados no Mediterrâneo e reforços aéreos enviados da União Soviética em dezembro. A Marinha italiana usou navios de guerra para transportar combustível para Derna e Benghazi e fez um esforço máximo de 16 a 17 de dezembro. Quatro navios de guerra, três cruzadores leves e 20 destróieres escoltaram quatro navios para a Líbia. O uso de uma armadapara 20.000 toneladas (20.000 toneladas longas) de navios de carga esgotaram a reserva de combustível da marinha e permitiram apenas mais um comboio de encouraçados. Bizerta , na Tunísia , foi sondado como um entreposto , mas estava ao alcance de aeronaves da RAF de Malta e estava a mais 800 quilômetros (500 milhas) a oeste de Trípoli. [9]

Plano do Oitavo Exército

O plano era envolver o Afrika Korps com a 7ª Divisão Blindada enquanto a Divisão Sul-Africana cobria seu flanco esquerdo. Enquanto isso, à sua direita, o XIII Corpo, apoiado pela 4ª Brigada Blindada (separada da 7ª Divisão Blindada), faria um avanço no sentido horário a oeste de Sidi Omar (em árabe : سيدي عمر , romanizadoSayyidī ʿUmar ). Eles então manteriam as posições que ameaçavam a retaguarda da linha de fortalezas defensivas do Eixo, que corria a leste de Sidi Omar até a costa em Halfaya.

Central para o plano era a destruição da blindagem do Eixo pela 7ª Divisão Blindada para permitir que o XIII Corpo de blindados relativamente levemente blindado avançasse para o norte até Bardia na costa, enquanto o XXX Corpo continuasse a noroeste de Tobruk e se ligasse a uma fuga da 70ª Divisão.

Houve também um plano enganoso para persuadir o Eixo de que o principal ataque aliado não estaria pronto até o início de dezembro e seria um movimento de flanco abrangente através de Jarabub, um oásis à beira do Grande Mar de Areia, a mais de 150 mi (241 km) ao sul do ponto real de ataque. Isso foi tão bem sucedido que Rommel, recusando-se a acreditar que um ataque era iminente, não estava na África quando ele realmente aconteceu. [10]

Batalha

Primeira fase

18 de novembro

Tanques Matilda em movimento fora de Tobruk, 18 de novembro de 1941

Antes do amanhecer de 18 de novembro, o Oitavo Exército lançou um ataque surpresa, avançou para o oeste de sua base em Mersa Matruh , cruzou a fronteira líbia perto de Fort Maddalena cerca de 50 milhas (80 km) ao sul de Sidi Omar e avançou para o noroeste. O Oitavo Exército contou com a Força Aérea do Deserto para fornecer dois dias claros sem oposição aérea séria, mas chuvas torrenciais e tempestades na noite anterior à ofensiva causaram o cancelamento de todos os ataques aéreos, que haviam sido planejados para interditar os aeródromos do Eixo e destruir suas aeronaves no solo. [11]

No início, tudo correu bem para os Aliados. A 7ª Brigada Blindada da 7ª Divisão Blindada avançou para noroeste em direção a Tobruk com a 22ª Brigada Blindada à sua esquerda. O XIII Corpo e a Divisão da Nova Zelândia fizeram seu avanço de flanco com a 4ª Brigada Blindada à sua esquerda e a 7ª Brigada de Infantaria da 4ª Divisão Indiana em seu flanco direito em Sidi Omar. No primeiro dia, nenhuma resistência foi encontrada quando o Oitavo Exército se aproximou das posições inimigas.

Na manhã de 19 de novembro, em uma ação em Bir el Gubi , o avanço da 22ª Brigada Blindada foi embotado pela Divisão Ariete , que nocauteou muitos tanques britânicos no início da batalha. [12]

No centro da divisão, a 7ª Brigada Blindada e o 7º Grupo de Apoio avançaram quase à vista de Tobruk e tomaram o aeródromo de Sidi Rezegh.

No flanco direito, a 4ª Brigada Blindada entrou em contato naquela noite com uma força de 60 tanques apoiados por baterias de canhões de 88 mm e unidades antitanque da 21ª Divisão Panzer, que estava se movendo para o sul de Gambut, e ficou fortemente engajada. [13] [14]

Em 20 de novembro, a 22ª Brigada Blindada travou um segundo combate com a Divisão Ariete e a 7ª Blindada repeliu um contra-ataque de infantaria das 90ª Divisões Leve e Bolonha em Sidi Rezegh. O 4º Blindado lutou em um segundo combate com o 21º Panzer e colocou a velocidade de seus tanques Stuart contra os canhões alemães mais pesados.

O Oitavo Exército teve a sorte de que a 15ª Divisão Panzer tivesse sido ordenada a Sidi Azeiz, onde não havia blindagem britânica para enfrentar. No entanto, a 4ª Blindada logo começou a receber informações de que as duas divisões Panzer alemãs estavam se unindo. Em seu plano de batalha original, Cunningham esperava que ele pudesse trazer sua própria força de tanques maior para suportar e derrotar a armadura Afrika Korps . Ao anexar a 4ª Brigada Blindada ao XIII Corpo, permitindo que a 22ª Brigada Blindada fosse desviada lutando contra a Divisão Ariete e deixando a 7ª Brigada Blindada forjar em direção a Tobruk, sua força blindada se dispersou irremediavelmente.

A 22ª Brigada Blindada foi, portanto, desvinculada do Ariete e ordenada a se mover para o leste e apoiar a 4ª Brigada Blindada. Os elementos de infantaria e artilharia da 1ª Divisão Sul-Africana deveriam manter o Ariete, e o 4º Blindado foi liberado de seu papel de defender o flanco do XIII Corpo. [15]

Na tarde de 20 de novembro, o 4º Blindado foi engajado com a 15ª Divisão Panzer (o 21º Panzer se retirou temporariamente por falta de combustível e munição). Era tarde demais para uma ação decisiva, mas o 4º Blindado perdeu cerca de 40 tanques e estava com menos de dois terços de sua força original de 164 tanques. O 22º Blindado chegou ao anoitecer, tarde demais para causar impacto, e durante a noite de 20 de novembro, Rommel puxou todos os seus tanques para noroeste para um ataque a Sidi Rezegh. [15]

Tobruk

Os planos do Oitavo Exército para 21 de novembro eram para a 70ª Divisão sair de Tobruk e cortar os alemães a sudeste. O 7º Blindado avançaria de Sidi Rezegh para se conectar com eles e aumentar as posições do Eixo ao redor de Tobruk. A Divisão da Nova Zelândia (XIII Corps) exploraria o declínio do 21º e 15º Panzer e avançaria 30 milhas (48 km) a nordeste da área de Sidi Azeiz, com vista para Bardia. O ataque da 70ª Divisão surpreendeu o Eixo, pois Rommel havia subestimado o tamanho e a força blindada da guarnição. Na noite de 20 de novembro, Scobie ordenou uma fuga em 21 de novembro pela 70ª Divisão (2nd/King's Own, 2nd BlackWatch, 2nd/Queen's e 4th RTR com tanques Matilda). [16]A Brigada Polonesa dos Cárpatos deveria montar um desvio pouco antes do amanhecer para prender a Divisão de Pavia. Durante a operação, 100 canhões deveriam bombardear as posições de Bolonha, Brescia e Pavia no perímetro de Tobruk com 40.000 tiros. [17]

A luta foi intensa, pois o ataque em três frentes consistia no 2º King's Own no flanco direito, o 2º Batalhão, Black Watch , como força central e o 2º Queen's Own no flanco esquerdo. Eles avançaram para capturar uma série de pontos fortes preparados levando a Ed Duda. [18] Inicialmente, os italianos ficaram surpresos com o grande incêndio, e uma companhia do Pavia foi invadida na escuridão da madrugada, mas a resistência na Bolonha gradualmente endureceu. [19] [k]

No meio da tarde, elementos da 70ª Divisão avançaram cerca de 3,5 milhas (5,6 km) em direção a Ed Duda na principal estrada de abastecimento quando pararam, pois ficou claro que a 7ª Blindada não se conectaria. [21]

O ataque central da Black Watch envolveu uma carga assassina sob fogo de metralhadora pesada e atacando e tomando vários pontos fortes até chegarem ao ponto forte Tiger. A Black Watch perdeu cerca de 200 homens e o comandante. [22] [l]

Os britânicos renovaram seu avanço, mas o ataque se esgotou, pois a infantaria envolvida não conseguiu capturar as defesas de Bolonha ao redor do ponto forte de Tugun. [m]

Em 21 de novembro, outra ação feroz foi travada com altas baixas por elementos do 155º Regimento de Rifle alemão, Grupo de Artilharia Bottcher, 5º Regimento Panzer e as Brigadas Blindadas 4, 7 e 22 britânicas pela posse de Sidi Rezegh e a altura circundante nas mãos de infantaria italiana e artilheiros antitanque da Bolonha. [ citação necessária ]

Em 22 de novembro, o general Scobie ordenou que a posição fosse consolidada e o corredor alargado na esperança de que o Oitavo Exército se unisse. O 2º Regimento de York e Lancaster com apoio de tanques tomou o ponto forte Tiger e deixou uma lacuna de 7.000 jardas (6.400 m) entre o corredor e Ed Duda, mas os esforços para limpar os pontos fortes de Tugun e Dalby Square foram repelidos. Na luta do dia 22, os defensores do Tugun derrubaram fogo devastador e reduziram a força de uma companhia britânica atacante para apenas 33 em todas as fileiras. [19]

Segunda fase

Sidi Rezegh

Rommel consultando o Coronel Diesener e o General Navarini no início da Operação Cruzado

Em 23 de novembro, a 70ª Divisão em Tobruk atacou a 25ª Divisão de Infantaria de Bolonha na tentativa de chegar à área de Sidi Rezegh, mas elementos do Pavia logo chegaram e interromperam o ataque britânico. [n] Em 26 de novembro, Scobie ordenou um ataque bem-sucedido ao cume Ed Duda e, no início da manhã de 27 de novembro, a guarnição de Tobruk se uniu a uma pequena força de neozelandeses. [22]

O 7º Blindado havia planejado seu ataque ao norte para Tobruk para começar às 08h30 de 21 de novembro, mas às 07h45, as patrulhas relataram a chegada do sudeste de uma massa de blindados inimigos de cerca de 200 tanques ao todo. A 7ª Brigada Blindada, juntamente com uma bateria de artilharia de campanha, voltou-se para enfrentar a ameaça e deixou as quatro companhias de infantaria e a artilharia do Grupo de Apoio para realizar o ataque ao norte, na expectativa de serem reforçadas pela 5ª Brigada de Infantaria Sul-Africana . Ele havia sido destacado da 1ª Divisão Sul-Africana em Bir el Gubi, que enfrentava a Divisão Ariete, e seguia para o norte para se juntar a eles. [25]

Sem apoio blindado, o ataque ao norte do Grupo de Apoio falhou. No final do dia, a 7ª Brigada Blindada havia perdido a maior parte (28 de seus 60) tanques e contava principalmente com a artilharia do Grupo de Apoio para manter o inimigo à distância.

A brigada sul-africana foi cavada no sudeste de Bir el Haiad, mas a blindagem alemã estava entre eles e Sidi Rezegh. No entanto, na noite de 21 de novembro, a 4ª Brigada Blindada estava a 13 km a sudeste de Sidi Rezegh e a 22ª Brigada Blindada estava em contato com a blindagem alemã em Bir el Haiad, cerca de 19 km a sudoeste de Sidi Rezegh. [26]

Da noite para o dia, Rommel mais uma vez dividiu suas forças. O 21º Panzer assumiu uma posição defensiva ao lado da Divisão Afrika entre Sidi Rezegh e Tobruk, e o 15º Panzer moveu-se 15 milhas (24 km) a oeste de Gasr el Arid para se preparar para uma batalha de manobra, que o general Ludwig Crüwell acreditava que favoreceria o Afrika Korps . Isso apresentou uma clara oportunidade para um avanço para Tobruk com toda a 7ª Divisão Blindada concentrada e enfrentando apenas o enfraquecido 21º Panzer. No entanto, o comandante do XXX Corps Norrie, ciente de que a 7ª divisão blindada estava reduzida a 200 tanques, decidiu com cautela. [27]

No início da tarde, Rommel atacou Sidi Rezegh com o 21º Panzer e capturou o aeródromo. A luta era desesperada e galante. Por suas ações durante os dois dias de combate, o Brigadeiro Jock Campbell , que comandou o 7º Grupo de Apoio, foi condecorado com a Victoria Cross . No entanto, o 21º Panzer, apesar de ser consideravelmente mais fraco em blindagem, provou ser superior em suas táticas de armas combinadas e empurrou a 7ª Divisão Blindada de volta com mais 50 tanques perdidos (principalmente da 22ª Brigada). [27]

A luta em Sidi Rezegh continuou até 22 de novembro, com a 5ª Brigada da Divisão Sul-Africana se engajando ao sul do aeródromo. Uma tentativa de reconquistá-lo falhou, e a contra-ofensiva do Eixo começou a ganhar força. 7ª Brigada Blindada retirou-se; todos, exceto quatro de seus 150 tanques, ficaram fora de serviço ou destruídos. [28] Em quatro dias, o Oitavo Exército havia perdido 530 tanques; As perdas do eixo foram de cerca de 100. [29]

As forças alemãs capturadas na época da Batalha de Sidi Rezegh.

A ação mais memorável durante a campanha norte-africana do 3º Regimento de Campo ( Transvaal Horse Artillery ) foi durante a Batalha de Sidi Rezegh, em 23 de novembro de 1941. Os sul-africanos foram cercados por todos os lados por blindados e artilharia alemães e foram submetidos a uma barragem contínua. Eles tentaram se esconder em trincheiras rasas. Em muitos lugares, os soldados sul-africanos podiam cavar apenas cerca de 23 cm de profundidade por causa do calcário sólido sob suas posições. [30] A Artilharia a Cavalo do Transvaal atacou tanques alemães da 15ª e da 21ª Divisões Panzer, os artilheiros atirando em mira aberta quando foram invadidos. Isso continuou até que muitos dos oficiais morreram e os artilheiros ficaram sem munição.

Muitos dos tripulantes de armas foram capturados. À medida que a escuridão caía, aqueles que podiam fazê-lo escaparam de volta para as linhas aliadas sob o manto da escuridão. [31] Os artilheiros do 3º Regimento de Campo conseguiram salvar cinco de seus 24 canhões do campo de batalha e depois recuperaram outros sete canhões. [32] Após a Batalha de Sidi Rezegh, o tenente-general interino Sir Charles Willoughby Moke Norrie afirmou que o "sacrifício sul-africano resultou no ponto de virada da batalha, dando aos Aliados a vantagem no norte da África na época". [33] [34]

Fronteira

Na frente do XIII Corpo em 22 de novembro, a 5ª Brigada da Nova Zelândia avançou para o nordeste para capturar o Forte Capuzzo na estrada principal Sollum-Bardia. [35] A Brigada atacou Bir Ghirba, ao sul de Fort Capuzzo e a sede da Divisão Savona , mas foi repelida.

Ao sul, a 7ª Brigada Indiana capturou Sidi Omar e a maioria dos pontos fortes líbios de Omar, que eram os dois pontos fortes mais ocidentais das defesas fronteiriças do Eixo. Perdas em suas unidades de tanques de apoio causaram um atraso nos ataques aos outros pontos fortes até que os substitutos chegassem. [36] Um dos historiadores da unidade militar da Nova Zelândia descreveu os dias de combate como os mais difíceis da 7ª Brigada Indiana, com os homens do 4/16º Batalhão Punjab tendo "lutado a manhã toda para superar a resistência" e a 12ª Companhia Oásis alemã tendo " formou a espinha dorsal da defesa de toda a posição". [37] [o]

On 23 November, the 5th New Zealand Brigade continued its advance south-east, down the main road from Fort Capuzzo towards Sollum, and cut off of the Axis positions from Sidi Omar to Sollum and Halfaya from Bardia and its supply route. The 6th New Zealand Brigade Group on the left flank at Bir el Hariga, had been ordered north-west along the Trigh Capuzzo (Capuzzo–El Adem) to reinforce 7th Armoured Division at Sidi Rezegh.[39]

A brigada chegou a Bir el Chleta, cerca de 15 milhas (24 km) a leste de Sidi Rezagh, na primeira luz do dia 23 de novembro. Ele tropeçou na sede do Afrika Korps e capturou a maior parte de sua equipe (Crüwell estava ausente). Nenhum suprimento chegou a nenhuma divisão panzer naquele dia. [40] Mais tarde naquele dia, o 4º Grupo de Brigadas da Nova Zelândia foi enviado ao norte da 6ª Brigada da Nova Zelândia para pressionar Tobruk, e a 5ª Brigada da Nova Zelândia cobriu Bardia e as posições de Sollum-Halfaya.

Totensontag

Um tanque britânico cruzado passa por um alemão abandonado Panzer IV Ausf .A, 24 de novembro de 1941

Em 23 de novembro, no que era conhecido pelos alemães como Totensonntag ("Domingo dos Mortos"), Rommel reuniu suas duas divisões panzer em um ataque com a Divisão Blindada Ariete para cortar e destruir o resto do XXX Corps. No bolso estavam os restos da 7ª Divisão Blindada, 5ª Brigada de Infantaria Sul-Africana e elementos da recém-chegada 6ª Brigada NZ. [41] No final do dia, a 5ª Brigada Sul-Africana foi destruída. O que restava da força de defesa saiu do bolsão e seguiu para o sul em direção a Bir el Gubi. [41] O Comando Supremo em Roma concordou em colocar o XX Corpo Móvel, incluindo a Divisão Blindada Ariete e o TriesteDivisão Motorizada, sob o comando de Rommel. [42]

Em 23 de novembro, Ariete , Trieste e Savona derrubaram cerca de 200 tanques britânicos, e um número semelhante de veículos foi desativado ou destruído. De 19 a 23 de novembro, cerca de 350 tanques britânicos foram destruídos e 150 severamente danificados. [43] As perdas do eixo foram consideráveis, com o Afrika Korps reduzido a 40 tanques operacionais.

Correr para o fio

Em 24 de novembro, Rommel ordenou que a divisão Afrika Korps e Ariete avançassem para o leste. Ele esperava aliviar o Cerco de Bardia e as guarnições de fronteira, [44] e representar uma ameaça suficiente para a retaguarda britânica para completar a derrota da Operação Cruzada. Eles se dirigiram para Sidi Omar, causando caos, espalhando as unidades de apoio principalmente do escalão traseiro em seu caminho e dividindo o XXX Corps e quase cortando o XIII Corps. [p]

Em 25 de novembro, a 15ª Divisão Panzer partiu para nordeste para Sidi Azeiz, encontrou a área vazia e foi constantemente atacada pela Força Aérea do Deserto. Ao sul da fronteira, o 5º Regimento Panzer da 21ª Divisão Panzer atacou a 7ª Brigada Indiana em Sidi Omar, mas foi repelido pelo 1º Field Regt RA, que disparou sobre mira aberta a uma distância de 500 m (547 yd). Um segundo ataque deixou o 5º Regimento Panzer com poucos tanques operacionais. [46] O resto da 21ª Divisão Panzer dirigiu-se ao nordeste, ao sul da fronteira, para Halfaya. [47]

Na noite de 25 de novembro, a 15ª Divisão Panzer estava a oeste de Sidi Azeiz (onde o quartel-general da 5ª Brigada NZ estava baseada) e baixou para 53 tanques praticamente toda a força de tanques restante do Afrika Korps . [47] A coluna do Eixo tinha apenas uma ligação tênue com seus depósitos de suprimentos na costa entre Bardia e Tobruk, e os comboios de suprimentos tiveram que encontrar uma maneira de passar pelos 4º e 6º Grupos de Brigadas da Nova Zelândia. Em 26 de novembro, a 15ª Divisão Panzer, contornou Sidi Azeiz, dirigiu-se para Bardia em busca de suprimentos e chegou por volta do meio-dia. Os restos da 21ª Divisão Panzer atacaram a noroeste de Halfaya em direção a Capuzzo e Bardia. Ariete, aproximando-se de Bir Ghirba (15 milhas (24 km) a nordeste de Sidi Omar) do oeste, foi ordenado em direção a Fort Capuzzo para limpar qualquer oposição e ligação com a 21ª Divisão Panzer. [48] ​​Eles deveriam ser apoiados pelo esgotado 115º Regimento de Infantaria da 15ª Divisão Panzer, que deveria avançar com alguma artilharia a sudeste de Bardia em direção ao Forte Capuzzo. [49]

Tanques britânicos avançam no deserto, 26 de novembro de 1941

The two battalions of the 5th NZ Brigade, between Fort Capuzzo and Sollum Barracks, were engaged by the converging elements of the 15th and the 21st Panzer divisions at dusk on 26 November. During the night, the 115th Infantry Regiment got to within 800 yd (732 m) of Capuzzo but was disengaged to switch its attack towards Upper Sollum, where it met 21st Panzer, coming from the south.[citation needed] In the early hours of 27 November, Rommel met with the commanders of the 15th and 21st Panzer Divisions at Bardia.

The Afrika Korps had to return to the Tobruk front, where the 70th Infantry Division and the New Zealand Division had gained the initiative.[citation needed] On 25 November, in the Trento Division sector, the 2nd Battalion Queens Royal Regiment attacked the Bondi strongpoint but was repulsed. The garrison of Tugun, down to half their strength and exhausted and low on ammunition, food and water, surrendered on the evening of 25 November after it had defeated a British attack the previous night.[50]

Enquanto o Gruppe Böttcher continha os ataques de tanques britânicos no setor de Bolonha, um batalhão de Bersaglieri de Trieste contra-atacou a fuga britânica de Tobruk. Depois Oberstleutnant Fritz Bayerlein escreveu:

Em 25 de novembro, intensos combates começaram novamente em Tobruk, onde nossa força de contenção ficou presa entre pinças, uma vindo do sudeste e a outra da própria fortaleza. Ao reunir todas as suas forças, o Grupo Boettcher conseguiu repelir a maioria desses ataques, e a única penetração inimiga foi interrompida por um contra-ataque italiano. [51]

Rommel ordenou que a 21ª Divisão Panzer voltasse a Tobruk, e a 15ª Divisão Panzer deveria atacar as forças que se pensava sitiarem as posições fronteiriças entre Fort Capuzzo e Sidi Omar. A 15ª Divisão Panzer primeiro teve que capturar Sidi Azeiz para fornecer espaço para a manobra ambiciosa. Neumann-Silkow sentiu que o plano tinha poucas chances de sucesso e resolveu avançar para Sidi Azeiz, onde acreditava que havia um depósito de suprimentos britânico, antes de seguir para Tobruk. [52]

Defendendo o Quartel General da 5ª Brigada em Sidi Azeiz estava uma companhia do 22º Batalhão de Infantaria da Nova Zelândia e os carros blindados da cavalaria divisional da Nova Zelândia , com algumas unidades de artilharia de campo, antitanque, antiaérea e metralhadora. Os neozelandeses foram invadidos no início de 27 de novembro, Rommel parabenizou o brigadeiro James Hargest pela defesa determinada da Nova Zelândia e 700 prisioneiros foram feitos, embora os carros blindados tenham escapado. [53]

A 21ª Divisão Panzer correu para o 5º Batalhão da Brigada NZ 22 em Bir el Menastir enquanto se dirigia para o oeste para Tobruk de Bardia. Depois de uma troca que durou a maior parte do dia, foi forçado a desviar para o sul via Sidi Azeiz, o que atrasou seu retorno a Tobruk em um dia. [54] No início da tarde, o Quartel-General do Oitavo Exército soube por rádio interceptar que ambas as divisões do Afrika Korps estavam indo para o oeste para Tobruk, com a Divisão Ariete à sua esquerda. [55] A manobra audaciosa do Afrika Korps falhou, mas chegou a 6 km da principal base de abastecimento do Oitavo Exército. [56]

A corrida do Afrika Korps para o sul removeu uma grave ameaça ao flanco esquerdo da Divisão da Nova Zelândia, que permaneceu ignorante do perigo porque as notícias das perdas da 7ª Divisão Blindada não chegaram ao XIII Corpo e as perdas de tanques alemães haviam foi superestimado.

A Divisão da Nova Zelândia atacou elementos das Divisões Afrika , Trieste , Bologna e Pavia , avançou para o oeste e retomou o aeródromo de Sidi Rezegh e as posições de observação ao norte que levavam a Tobruk. [57] A 70ª Divisão de Infantaria retomou seu ataque em 26 de novembro, e no dia seguinte, elementos ligados ao avanço dos neozelandeses da 4ª Brigada NZ em Ed Duda no desvio de Tobruk. A 6ª Brigada NZ limpou a escarpa de Sidi Rezegh em um compromisso mutuamente caro. [58]

Terceira fase

27 de novembro

Tanque cruzado passa queimando Panzer alemão IV, 27 de novembro de 1941

Ao meio-dia de 27 de novembro, a 15ª Divisão Panzer chegou a Bir el Chleta e encontrou a 22ª Brigada Blindada, que havia sido reorganizada como um regimento composto com menos de 50 tanques. À tarde, a 22ª Brigada Blindada estava segurando e a 4ª Brigada Blindada, com 70 tanques, chegou no flanco esquerdo da 15ª Divisão Panzer, correu mais de 20 milhas (32 km) a nordeste e estava assediando sua retaguarda escalões. A 15ª Divisão Panzer também sofria muitas perdas por bombardeios. [55] Quando a noite caiu, os tanques britânicos se desengajaram para reabastecer, mas inexplicavelmente se moveram para o sul para fazê-lo, o que deixou a rota oeste aberta para a 15ª Divisão Panzer. Mais uma vez, a Divisão da Nova Zelândia, engajada em combates pesados ​​no extremo sudeste do tênue corredor de Tobruk, estaria sob ameaça doAfrika Korps . [59]

Em 27 de novembro, a situação do Oitavo Exército havia melhorado desde que o XXX Corps havia se reorganizado após o caos do avanço, e a Divisão da Nova Zelândia havia se unido à guarnição de Tobruk. Auchinleck passou três dias durante o avanço com Cunningham, que queria interromper a ofensiva e se retirar.

No entanto, Auchinleck entregou ordens escritas a Cunningham em 25 de novembro que incluíam a frase "...Há apenas uma ordem, Atacar e Perseguir " [60] Em seu retorno ao Cairo em 26 de novembro, após conferenciar com seus superiores, Auchinleck dispensou Cunningham e promoveu seu vice-chefe de gabinete, major-general Neil Ritchie , a tenente-general interino.

Corredor de Tobruk

De 26 a 27 de novembro, em um ataque determinado, a 70ª Divisão de Infantaria matou ou capturou os defensores italianos de várias casamatas de concreto antes de chegarem a Ed Duda. Em 27 de novembro, a 6ª Brigada da Nova Zelândia travou uma batalha feroz com um batalhão do 9º Regimento Bersaglieri , que havia cavado ao redor do Túmulo do Profeta e usado suas metralhadoras com grande efeito. A 6ª Brigada da NZ conseguiu se unir à 32ª Brigada de Tanques em Ed Duda. As 6ª e 32ª Brigadas garantiram uma pequena cabeça de ponte na Frente de Tobruk, que durou cinco dias.

Em 28 de novembro, Bolonha havia se reagrupado em grande parte nas áreas de Bu Amud e Belhamed, e a divisão se estendeu ao longo de 13 km da Via Balbia até a Bypass Road e lutou em vários lugares. O correspondente da Reuters com a guarnição de Tobruk escreveu em 28 de novembro:

A divisão que detém o perímetro continua lutando com a maior bravura e determinação. Eles estão teimosamente segurando pequenos poços de defesa isolados, cercados com arame farpado.

—  Reuters [61]

Na noite de 27 para 28 de novembro, Rommel discutiu os planos para o dia seguinte com Crüwell e indicou que a prioridade de Rommel era cortar o Corredor de Tobruk e destruir as forças inimigas que lutavam lá. Crüwell queria eliminar a ameaça dos tanques da 7ª Divisão Blindada ao sul, que ele achava que precisava de atenção primeiro. O 15º Panzer passou a maior parte de 28 de novembro mais uma vez engajado com os 4º e 22º Blindados e lidou com problemas de abastecimento. Apesar de estar em desvantagem de 2 a 1 em tanques e às vezes ficar imóvel por causa da falta de combustível, o 15º Panzer empurrou a força de tanques britânica para o sul e se moveu para o oeste. [62]

A tripulação de um tanque leve Mk VIB de reconhecimento perto de Tobruk, 28 de novembro de 1941

A luta feroz continuou em 28 de novembro ao redor do Corredor de Tobruk, com a batalha fluindo e diminuindo. Não foi possível criar um vínculo de comunicação firme entre a 70ª e a 2ª Divisões da Nova Zelândia, o que dificultou um pouco a coordenação entre as duas. Quando dois batalhões motorizados italianos de Bersaglieri , com tanques de apoio, canhões antitanque e artilharia, se moveram em direção a Sidi Rezegh, invadiram um hospital de campanha da Nova Zelândia. O Bersaglieri capturou 1.000 pacientes e 700 funcionários médicos. [63] Eles também libertaram cerca de 200 alemães que foram mantidos em cativeiro no recinto do hospital. [64] A História Oficial da Nova Zelândia menciona a captura de 1.000 pacientes e implica que eles foram capturados pelos alemães:

Os cozinheiros estavam preparando o jantar nos MDS agrupados em 28 de novembro, quando sobre o cume leste do wadi apareceram veículos de transporte de tropas com esteiras alemãs, dos quais saíram homens em uniformes cinza-ardósia e botas até os joelhos, armados com metralhadoras, rifles e metralhadoras. "Eles são Jerry!" ecoaram muitos quando os soldados de infantaria alemães correram para o wadi e, como que para mostrar que não pretendiam ser enganados, dispararam algumas balas na areia. [65]

Às 18h, o 2/13º Batalhão australiano moveu-se para reforçar Ed Duda, onde alguns pelotões sofreram graves baixas devido ao intenso bombardeio. [66]

On the night of 28 November Rommel rejected Crüwell's plan for a direct advance towards Tobruk since Rommel had had no success with head-on attacks on Tobruk during the months of the siege. He decided on a circling movement to attack Ed Duda from the south-west, to carry on through to cut off the enemy forces outside the Tobruk perimeter and to destroy them.[67]

Na manhã de 29 de novembro, 15 Panzer partiu para o oeste, viajando ao sul de Sidi Rezegh. Os remanescentes do 21º Panzer deveriam estar subindo à direita para formar uma pinça, mas estavam em desordem quando von Ravenstein não retornou de um reconhecimento naquela manhã (ele havia sido capturado). À tarde, a leste de Sidi Rezegh, no muito contestado Ponto 175 , elementos de Ariete invadiram o 21º Batalhão da Nova Zelândia. [68] Os neozelandeses foram pegos de surpresa, pois confundiram os atacantes com reforços da 1ª Brigada Sul-Africana, que deveria chegar do sudoeste para reforçar o XIII Corpo. [69]

A tripulação de um tanque Matilda faz uma pausa durante os combates perto de Tobruk, 28 de novembro de 1941

O tenente-coronel Howard Kippenberger , que mais tarde passou a comandar a 2ª Divisão da Nova Zelândia, observou:

Por volta das 17h30, apareceu a maldita Divisão Motorizada Italiana (Ariete). Eles passaram com cinco tanques à frente, vinte seguindo, e uma enorme coluna de transporte e canhões e rolaram direto sobre nossa infantaria em Pt. 175. [70]

Os 24º e 26º Batalhões encontraram um destino semelhante em Sidi Rezegh em 30 de novembro. Em 1º de dezembro, um ataque blindado alemão a Belhamed praticamente destruiu o 20º Batalhão. [71] Os neozelandeses sofreram muito nos ataques, com 879 mortos, 1.699 feridos e 2.042 capturados. [72]

Enquanto isso, os principais elementos do 15º Panzer chegaram a Ed Duda, mas fizeram pouco progresso antes do anoitecer contra defesas determinadas. No entanto, um contra-ataque do 4º Regimento de Tanques Real apoiado pela infantaria australiana recapturou as posições perdidas, e as unidades alemãs recuaram 1.000 jardas (914 m) para formar uma nova posição.

Em 29 de novembro, as duas Brigadas Blindadas Britânicas estavam estranhamente passivas. A 1ª Brigada SA estava ligada às brigadas blindadas e incapaz de se mover em campo aberto sem elas por causa da ameaça das divisões panzer. Na noite de 29 de novembro, a 1ª Brigada SA foi colocada sob o comando da 2ª Divisão da Nova Zelândia e ordenada a avançar para o norte para recapturar o Ponto 175. Enquanto isso, as interceptações de rádio deram ao Oitavo Exército a acreditar que o 21º Panzer e Ariete estavam com problemas, e Ritchie ordenou que a 7ª Divisão Blindada "se prendesse a eles como o inferno". [73]

Oito tanques Matilda forneceram o bombardeio preliminar para um contra-ataque de duas companhias do 2/13º Batalhão de Infantaria Australiano na noite de 29/30 de novembro. Em uma carga de baioneta contra posições alemãs, o 13/2 teve dois mortos e cinco feridos e fez 167 prisioneiros. [66] [74]

Após a resistência em Ed Duda, Rommel decidiu retirar o 15º Panzer para Bir Bu Creimisa, 8 km ao sul, e relançar seu ataque a nordeste de lá em 30 de novembro. Ele mirou entre Sidi Rezegh e Belhamed e deixou Ed Duda fora de seu bolso circundante. No meio da tarde, a 6ª Brigada da Nova Zelândia havia sido fortemente pressionada no extremo oeste da posição de Sidi Rezegh. O enfraquecido 24º Batalhão foi invadido assim como duas companhias do 26º Batalhão, mas no flanco leste da posição, o 25º Batalhão repeliu um ataque de Ariete movendo-se do Ponto 175. [75]

A tripulação do tanque Matilda atendendo seu veículo perto de Tobruk, 1 de dezembro de 1941

Às 06:15 de 1 de dezembro, o 15º Panzer renovou seu ataque em direção a Belhamed, apoiado por um enorme esforço de artilharia, e mais uma vez, a 2ª Divisão da Nova Zelândia ficou sob intensa pressão. Durante a manhã, a 7ª Divisão Blindada foi ordenada a avançar para prestar assistência direta; A 4ª Brigada Blindada chegou a Belhamed e pode ter tido a oportunidade de uma intervenção decisiva, pois superava em número os cerca de 40 tanques da 15ª Divisão Panzer que atacavam a posição. No entanto, eles acreditavam que suas ordens eram para cobrir a retirada dos restos mortais da 6ª Brigada NZ, o que impedia uma operação ofensiva. [76]

Os restos da 2ª Divisão NZ estavam agora concentrados perto de Zaafran, 5 milhas a leste de Belhamed e um pouco mais a nordeste de Sidi Rezegh. Durante a manhã de 1º de dezembro, Freyberg, comandando a 2ª NZ, viu um sinal do Oitavo Exército indicando que a 1ª Brigada SA estaria sob o comando da 7ª Divisão Blindada. Ele deduziu que o Quartel-General do Exército havia perdido a esperança de manter o corredor de Tobruk. Ele sinalizou no meio da manhã que, sem os sul-africanos, sua posição seria insustentável e, portanto, planejava uma retirada. Freyberg ordenou que o 2º NZ estivesse pronto para se mover para o leste em 1730. O 15º Panzer, que estava reabastecendo, renovou seu ataque em 1630 e Trieste cortou o tênue vínculo estabelecido com Tobruk. [77]A 2ª NZ envolveu-se em uma retirada desesperada de combate de suas posições ocidentais. Mostrando admirável disciplina, formaram-se por volta de 1330 e, tendo parado uma hora para que os tanques e a artilharia se juntassem a eles do oeste, partiram em 1845. Eles alcançaram as linhas do XXX Corpo com pouca interrupção. Nas primeiras horas, os 3.500 homens e 700 veículos que emergiram voltaram para o Egito. [78]

Sollum

Infantaria da 2ª Divisão da Nova Zelândia se liga aos tanques Matilda da guarnição de Tobruk, 2 de dezembro de 1941

Mais uma vez, Rommel se preocupou com as unidades de corte nos pontos fortes da fronteira. Em 2 de dezembro, acreditando que havia vencido a batalha em Tobruk, [79] ele enviou os grupos de batalhão Geissler Advance Guard e Knabe Advanced Guard para abrir as rotas para Bardia e Capuzzo e depois Sollum. Em 3 de dezembro, a Guarda Avançada Geissler foi fortemente derrotada por elementos da 5ª Brigada NZ na estrada Bardia perto de Menastir. Ao sul, a força Knabe ao mesmo tempo se saiu um pouco melhor na pista principal para Capuzzo (Trig Capuzzo), enfrentando 'Goldforce' (baseado no regimento de reconhecimento Central India Horse ) e se aposentando após uma troca de artilharia. [80]

Rommel insistiu mais uma vez em tentar aliviar os fortes da fronteira. Como os tanques Afrika Korps estavam passando por revisão, ele ordenou o resto do 15º Panzer e o Corpo Móvel Italiano para o leste em 4 de dezembro, o que causou considerável alarme no quartel-general do Oitavo Exército. No entanto, Rommel logo percebeu que não poderia lidar com a situação em Tobruk se enviasse uma força forte para o leste, e o Ariete não foi além de Gasr el Arid. [ citação necessária ]

Ed Duda

Em 4 de dezembro, Rommel lançou um novo ataque a Ed Duda que foi repelido pela 14ª Brigada de Infantaria da 70ª Divisão . Quando ficou claro que o ataque fracassaria, Rommel resolveu se retirar do perímetro leste de Tobruk para permitir que ele concentrasse sua força contra a crescente ameaça do XXX Corps ao sul. [ citação necessária ]

Bir el Gubi

Portée de arma de campo italiana

Após a retirada da 2ª Divisão NZ, Ritchie reorganizou suas unidades de escalão traseiro para liberar as 5ª e 11ª Brigadas de Infantaria Indiana da 4ª Divisão de Infantaria Indiana e a 22ª Brigada de Guardas. Em 3 de dezembro, a 11ª Brigada de Infantaria Indiana estava em ação contra um ponto forte perto de Bir el Gubi, cerca de 40 km ao sul de Ed Duda. Os batalhões I e II, 136º Regimento "Giovani Fascisti" na posição no topo da colina repeliram vários ataques de blindados britânicos e unidades de infantaria indiana na primeira semana de dezembro:

Embora Norrie tivesse uma superioridade esmagadora em todas as armas na área de Bir Gubi, o fracasso em concentrá-las e coordenar a ação de todas as armas em detalhes permitiu que um grupo de batalhão italiano frustrasse a ação de todo o seu corpo e infligisse pesadas baixas. em uma brigada.

—  John Gooch [81]

The Eighth Army infantry were left vulnerable because Norrie had been ordered to send the 4th Armoured Brigade east due to the threat to Bardia and Sollum.[82] On 4 December, the Pavia and Trento Divisions counter-attacked the 70th Infantry Division to contain them within the Tobruk perimeter and reportedly recaptured the Plonk and Doc strongpoints.[83] On 5 December, the 11th Indian Infantry Brigade continued its attritional attack against Point 174. As dusk approached, the Afrika Korps and the ArieteA Divisão Blindada interveio para aliviar a guarnição Jovem Fascista no Ponto 174 e atacou a 11ª Brigada de Infantaria Indiana. Crüwell não sabia que a 4ª Brigada Blindada, com 126 tanques, estava a mais de 32 km de distância e se retirou para o oeste. A 11ª Brigada Indiana teve que ser retirada para ser reformada e substituída pela 22ª Brigada de Guardas. [84]

Crüwell poderia ter atacado em 6 de dezembro, pois a 4ª Brigada Blindada não fez nenhum movimento para se aproximar da 22ª Brigada de Guardas, mas sua hesitação o impediu de dar um golpe conclusivo antes do anoitecer. Em 7 de dezembro, a 4ª Brigada Blindada fechou e a oportunidade foi perdida. Neumann-Silkow, comandante da 15ª Divisão Panzer, foi mortalmente ferido no final de 6 de dezembro. [85]

Linha de Gazala

Em 7 de dezembro, a 4ª Brigada Blindada enfrentou a 15ª Divisão Panzer, desativando mais 11 tanques. Rommel havia sido informado em 5 de dezembro pelo Comando Supremo italiano que o abastecimento não poderia melhorar até o final do mês com o início do abastecimento aéreo da Sicília. Percebendo que o sucesso agora era improvável em Bir el Gubi, ele decidiu estreitar sua frente e encurtar suas linhas de comunicação abandonando a frente de Tobruk e retirando-se para as posições em Gazala, 16 km atrás. Eles foram preparados por unidades italianas de escalão traseiro e foram ocupados em 8 de dezembro. [86] Ele colocou o X Corps italianona extremidade costeira da linha e o interior do XXI Corpo italiano. O enfraquecido Corpo Móvel Italiano ancorou o extremo sul da linha em Alem Hamza, enquanto o Afrika Korps foi colocado atrás do flanco sul pronto para contra-atacar. [87]

Em 6 de dezembro, Rommel ordenou que suas divisões recuassem para o oeste e deixou Savona para resistir o maior tempo possível na área de Sollum, Halfaya e Bardia; eles resistiram por mais seis semanas. [ citação necessário ] Naquela noite, a 70ª Divisão capturou os pontos fortes de Walter e Freddie mantidos pelos alemães sem qualquer resistência. Um batalhão de Pavia , entrincheirado no Ponto 157, infligiu pesadas baixas na 2ª Infantaria Ligeira de Durham, antes de ser superada depois da meia-noite. [88] Embora a 90ª Divisão Ligeira tenha saído do setor de Tobruk em 4 de dezembro, Bolonharesistiu até a noite de 8/9 de dezembro, quando os caminhões foram finalmente designados para dar-lhes algum apoio. [89] Em uma ação final por parte da 70ª Divisão, a Brigada Polonesa dos Cárpatos atacou elementos de Brescia , seguiu a retirada do Eixo e capturou a posição de White Knoll. [90] Isso finalmente aliviou os defensores de Tobruk após uma batalha de 19 dias.

Danificados Panzer III em Belhamed, 16 de dezembro de 1941

Melhor para coordenar sua infantaria e blindagem, Ritchie transferiu a 7ª Divisão Blindada para o XIII Corpo e orientou o QG do XXX Corpo para assumir o comando da 2ª Divisão Sul-Africana para realizar um cerco às fortalezas da fronteira. Ele também enviou ao XIII Corpo a 4ª Divisão de Infantaria Indiana e a 5ª Brigada de Infantaria da Nova Zelândia. [87] O Oitavo Exército lançou seu ataque na linha de Gazala em 13 de dezembro e a 5ª Brigada NZ atacou ao longo de uma frente de 8 milhas (13 km) da costa. A 5ª Brigada de Infantaria Indiana fez um ataque de flanco em Alem Hamza. Embora Triestedetido Alem Hamza, o 1º Batalhão, os Buffs da 5ª Divisão de Infantaria Indiana tomaram o Ponto 204, algumas milhas a oeste de Alem Hamza. Eles foram assim deixados em um saliente e a 7ª Brigada de Infantaria Indiana à sua esquerda foi ordenada a enviar para o norte o 4º batalhão do 11º Regimento Sikh , apoiado por canhões do 25º Regimento de Campo RA e doze tanques Valentine do 8º Regimento Real de Tanques , para facilitar sua posição. [91] A força se viu confrontada pelo Afrika Korps , com 39 tanques e 300 caminhões de infantaria e canhões. [91]Mais uma vez, a 7ª Divisão Blindada não estava a postos para intervir e coube à artilharia da força e tanques de apoio enfrentar a ameaça. Eles sofreram pesadas baixas, mas conseguiram derrubar 15 tanques alemães e repelir o contra-ataque. [92]

Godwin-Austen ordenou que Gott colocasse a armadura britânica em uma posição de onde pudesse enfrentar o Afrika Korps , já que ele não sabia que Gott e seus comandantes seniores não estavam mais confiantes de que poderiam derrotar o inimigo diretamente, apesar de sua superioridade em números. Devido às táticas superiores e à artilharia antitanque dos alemães, os comandantes britânicos preferiram fazer um grande desvio para atacar seus elementos de pele macia e linhas de suprimentos, para imobilizá-los. [93] Em 14 de dezembro, a Brigada Independente Polonesa foi convocada para se juntar aos neozelandeses e preparar um novo ataque para as primeiras horas de 15 de dezembro. O ataque começou às 03h00, pegando os defensores de surpresa. Ambas as brigadas fizeram um bom progresso, mas por pouco não conseguiram romper a linha. [94]

A group of Sikh soldiers from the Indian Army during the operation

Em 14 de dezembro, ao sul, havia pouca atividade do Afrika Korps e a 7ª Brigada de Infantaria Indiana limitou-se a patrulhar por falta de munição à medida que os problemas de abastecimento se multiplicavam. [95] Em Alem Hamza, a 5ª Brigada de Infantaria Indiana atacou novamente, mas não fez nenhum progresso contra a resistência determinada e no Ponto 204 o batalhão da 5ª Brigada Indiana do Regimento Real de Kent Oriental ("The Buffs"), apoiado por dez tanques I, um blindado esquadrão de carros da Central India Horse, uma companhia de Bombay Sappers and Miners, a artilharia do 31º Regimento de Campo RA e elementos do 73º Regimento Antitanque e alguns canhões antiaéreos, foram atacados por dez ou doze tanques, os remanescentes do Ariete , que eles derrotaram. [96]

Em 15 de dezembro, Brescia e Pavia , com Trento em apoio próximo, repeliram um forte ataque polaco-neozelandês, liberando a 15ª Divisão Panzer, que havia retornado à Linha de Gazala, para ser usada em outros lugares.

Os poloneses e neozelandeses fizeram um bom progresso inicial, mas os italianos se recuperaram bem e, ao meio-dia, ficou claro para o [general Alfred] Godwin-Austen que suas duas brigadas não tinham o peso para conseguir um avanço no flanco direito. Foi a mesma história no centro, onde os italianos de 'Trieste' continuaram a repelir o ataque da 5ª Brigada Indiana ao Ponto 208. No meio da tarde, o ataque do III Corpo havia sido travado em toda a linha.

—  Richard Humilde [97]
Panzer IIIs danificados perto de Belhamded, 16 de dezembro de 1941

Rommel considerou o Ponto 204 uma posição-chave e muitas das unidades blindadas e de infantaria vizinhas se comprometeram a atacá-lo em 15 de dezembro. Em combate feroz e determinado, a força atacante, Ariete , a 15ª Divisão Panzer, com o 8º Regimento Bersaglieri e o 115º Regimento de Infantaria de Caminhões, invadiu os Buffs e seus elementos de apoio durante a tarde. Os Buffs perderam mais de 1.000 homens mortos ou capturados com apenas 71 homens e uma bateria de artilharia de campo escapando. [98] Era tarde demais para a força atacante se reunir e avançar ainda mais para intervir em Alem Hamza. [99]Os atacantes também sofreram muito no combate e o comandante alemão foi ouvido em uma interceptação de rádio para relatar a incapacidade de sua força de explorar seu sucesso por causa das perdas sofridas. [98] Em 15 de dezembro, o Afrika Korps estava reduzido a oito tanques operacionais e o Ariete cerca de trinta. Rommel, que tinha maior respeito pela 7ª Divisão Blindada do que Crüwell (ou aparentemente até Gott), ficou muito preocupado com um movimento de flanco percebido para o sul pela armadura britânica. Apesar das objeções veementes dos generais italianos e de Crüwell, Rommel ordenou a evacuação da linha de Gazala na noite de 15/16 de dezembro. [100]

Na tarde de 15 de dezembro, a 4ª Brigada Blindada, dando a volta para o sul, estava em Bir Halegh el Eleba, cerca de 30 milhas (48 km) a noroeste de Alem Hamza e estava idealmente posicionada para atacar na retaguarda de o Afrika Korps e avançar para o norte para cortar as principais linhas de comunicação do Panzer Group Afrika ao longo da costa, como Godwin-Austen pediu. No início de 16 de dezembro, apenas um pequeno destacamento foi enviado para o norte, o que causou séria confusão entre os membros do Grupo Panzer Afrikaescalão traseiro, mas não foi decisivo e o resto da brigada dirigiu-se para o sul para atender seus suprimentos de gasolina. À tarde, a 15ª Divisão Panzer, movendo-se para o oeste, passou pela retaguarda da 4ª Brigada Blindada e bloqueou qualquer movimento de retorno ao norte. A mera presença dos blindados britânicos levou Rommel a se retirar de Gazala, mas a oportunidade para os britânicos obterem uma grande vitória havia sido perdida. [101]

Consequências

Rommel conversando com sua equipe perto de El Agheila , 12 de janeiro de 1942

Over the following ten days, Rommel's forces withdrew to a line between Ajedabia and El Haseia, maintained his lines of communication, and avoided being cut off and surrounded, unlike the Italians the previous year. As his lines of supply shortened and supplies to El Agheila improved, he rebuilt his tank force and so the Eighth Army lines of supply became more and more stretched. On 27 December, Rommel was able in a three-day tank battle at El Haseia to inflict heavy damage on the 22nd Armoured Brigade, which forced the leading echelons of the Eighth Army to withdraw.[102] That allowed the Axis forces to fall back to a tactically more-desirable defensive line at El Agheila in the first two weeks of January without having to deal with pressure from the enemy.[102]

A determinação de Auchinleck e a agressão de Ritchie haviam removido a ameaça do Eixo ao Egito e ao Canal de Suez por enquanto. No entanto, as fortalezas do Eixo na fronteira Líbia-Egito permaneceram, apesar da recomendação de Rommel para uma evacuação por mar e para bloquear a estrada costeira e amarrar as tropas aliadas. No início de dezembro, os Aliados decidiram que limpar as posições de fronteira do Eixo era essencial para facilitar suas linhas de abastecimento e manter o ritmo de seu avanço. Em 16 de dezembro, a 2ª Divisão Sul-Africana iniciou um ataque a Bardia, guarnecido por 2.200 soldados alemães e 6.600 italianos, e em 2 de janeiro de 1942, o porto caiu. Sollum caiu para os sul-africanos em 12 de janeiro, após um pequeno, mas ferozmente combatido confronto. Eles cercaram a passagem fortificada de Halfayaposição (que incluía a escarpa, o planalto acima dela e as ravinas circundantes) e cortou-a do mar. A guarnição Halfaya de 4.200 italianos da 55ª Divisão de Infantaria "Savona" e 2.100 alemães já estava desesperadamente sem comida e água. [103] As defesas permitiram que a guarnição resistisse à artilharia pesada e ao bombardeio aéreo com relativamente poucas baixas, mas a fome e a sede forçaram uma capitulação em 17 de janeiro. [104] Rommel relatou sobre o general Fedele de Giorgis : "Uma liderança soberba foi demonstrada pelo general italiano de Giorgis, que comandou esta força germano-italiana em seus dois meses de luta". [105]

Em 21 de janeiro, Rommel lançou um contra-ataque surpresa de El Agheila. Embora a ação tenha sido originalmente um "reconhecimento em força", uma vez que Rommel encontrou os elementos avançados do Oitavo Exército dispersos e cansados, ele aproveitou, à sua maneira típica, a situação e levou o Oitavo Exército de volta a Gazala, onde eles levaram posições defensivas ao longo da antiga linha de Rommel. Um impasse se estabeleceu quando ambos os lados se reagruparam, reconstruíram e reorganizaram. Pode ter sido um sucesso limitado, mas a Operação Cruzado mostrou que o Eixo poderia ser derrotado e foi uma bela ilustração da dinâmica de luta que caracterizou a campanha norte-africana . Geoffrey Coxescreveu que Sidi Rezegh foi a "batalha esquecida" da Guerra do Deserto. Crusader foi "ganho por um fio de cabelo" pelo Oitavo Exército, mas "se tivéssemos perdido, teríamos que lutar a batalha de Alamein seis meses ou um ano antes, sem a arma decisiva do tanque Sherman ". [106]

Veja também

Notas

  1. XXX Corps tinha 477 tanques, XIII Corps 135 tanques; Guarnição de Tobruk 126; 339 tanques erammodelos de cruzador , 210 o mais recente A15 Crusader . Tanques de infantaria : 201, sendo a maioria Matilda II ; 173 eram M3 Stuarts e 25 eram tanques leves. [3]
  2. 650 aviões (550 em serviço) no Egito e 74 (66 em serviço) em Malta. [4]
  3. 65.000 soldados alemães e 54.000 italianos. [2]
  4. ^ 70 Panzer II , 139 Panzer III , 35 Panzer IV L/24 e 146 Fiat M13/40 ; 260 tanques alemães (15 Panzer I , 40 Panzer II, 150 Panzer III, 55 Panzer IV L/24) e 154 tanques italianos. [3] [5]
  5. Potencial reserva útil do Eixo de 750 aeronaves na Tripolitânia, Sicília, Sardenha, Grécia e Creta, excluindo aeronaves de transporte, aeronaves na Itália continental ou parte da Marinha italiana. [4]
  6. 2.900 mortos, 7.300 feridos e 7.500 desaparecidos. As baixas foram arredondadas por fonte devido a falhas subjacentes com dados de fonte primária, mas cobrem todos os sérios combates de novembro, dezembro e primeira quinzena de janeiro. [2]
  7. 14.600 baixas alemãs: 1.100 mortos, 3.400 feridos e 10.100 desaparecidos. 23.700 baixas italianas: 1.200 mortos, 2.700 feridos e 19.800 desaparecidos. As baixas foram arredondadas por fonte por causa de falhas subjacentes com dados de fonte primária, mas cobrem todos os sérios combates de novembro, dezembro e primeira quinzena de janeiro. [2]
  8. 650 aeronaves (550 úteis) foram baseadas no Egito, e as outras 74 (66 úteis) foram baseadas em Malta. [4]
  9. ^ Most Italian infantry divisions in North Africa were classed as motor-transportable, with enough motor vehicles to carry all artillery and services but not the infantry, which could be motorised only by vehicles attached to corps and army headquarters and always busy moving supplies. All Italian infantry divisions fought as leg-mobile units for the whole the North Africa campaign.
  10. ^ While officially a fully motorised unit, the Trento had been forced to give up most of its trucks for supply duties, and fought for all the North Africa campaign as a "leg-mobile" unit, with its 7th Bersaglieri Regiment almost permanently detached as a Corps-level motorised reserve asset.
  11. "Embora o ataque fosse apenas uma simulação, a Brigada Polonesa (1 Pulk Artylerii), atacou como se fosse o principal impulso.... Os poloneses massacraram os italianos que defendiam o setor. Foi o primeiro gosto dos poloneses de vitória em grande escala desde que a guerra havia começado quase dois anos antes". [20]
  12. Ao resumir a experiência do 2º Batalhão do Black Watch no ataque, a História Oficial da Nova Zelândia na Segunda Guerra Mundial 1939-45 observou: "O élan superlativo do Black Watch no ataque foi igualado pelo notável persistência da defesa em face da formidável pressão de tanques e infantaria". [22]
  13. Reconhecido na História Oficial da Nova Zelândia na Segunda Guerra Mundial 1939–45 : O ataque mais elaborado a Tugun ocorreu às 15h e ganhou talvez metade da posição, junto com 256 italianos e muitos canhões leves; mas os italianos na metade ocidental não puderam ser desalojados e a base da área de fuga permaneceu por isso desconfortavelmente estreita. [23]
  14. Um relatório alemão do pós-guerra registrou: "Após uma súbita concentração de artilharia, a guarnição da Fortaleza Tobruk, apoiada por sessenta tanques, fez um ataque à direção de Bel Hamid ao meio-dia, pretendendo finalmente se unir ao principal grupo de ataque. As tropas italianas sitiando a fortaleza, tentaram oferecer resistência. Na confusão, eles foram forçados a abandonar numerosos pontos fortes perto de Bir Bu Assaten. O Pavia foi comprometido para um contra-ataque e conseguiu selar o avanço inimigo". [24]
  15. Outro relato é dado no Information Bulletin Number 11, US War Department. Isto diz: Todos os italianos capturados entre 22 e 23 de novembro em Omars pertenciam à Divisão Savona e foram relatados como mais duros e mais disciplinados do que os italianos da Divisão de Trento capturados em dezembro de 1940 e junho de 1941. Os prisioneiros foram um grupo bem vestido, bem disciplinado, que lutou bem e sabia disso. Os 6 oficiais alemães e 52 italianos e os 37 técnicos alemães ficaram muito amargos com sua captura e não falaram. [38]
  16. Sua decisão foi baseada no fato de que a 7ª Divisão Blindada havia sido derrotada, mas ele ignorou relatórios de inteligência de depósitos de suprimentos britânicos em seu caminho na fronteira, o que lhe custaria a batalha. Como o Oberstleutnant (Tenente-Coronel) Fritz Bayerlein, chefe de gabinete do Afrika Korps , disse após a guerra: "Se soubéssemos sobre esses lixões, poderíamos ter vencido a batalha". [45]

Referências

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Origens

Leitura adicional

links externos